在美能讓孩子獨自在家嗎?當心觸犯美國法律

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有些時候,在美國的華人父母由於種種原因讓小孩獨自留在家中,卻沒有意識到這種行為實際上可能已經觸犯了美國法律。

多大的孩子可以獨自在家?

自20世紀70年代以來,虐待兒童問題引起美國社會高度重視,聯邦政府出台法規要求各州據此制定法律,兒童須達到一定年齡才可以獨自在家。但究竟多大的孩子才可獨自留在家中,恐怕家長們也不一定完全清楚。因為各州法律不盡相同。

比如,馬里蘭、佐治亞、北卡羅萊納等州禁止父母將8歲以下子女單獨留在家中或車內;北達科他州法律規定的年齡是9歲;密歇根、俄勒岡、田納西、華盛頓等州是10歲;內布拉斯加州是11歲;科羅拉多、特拉華、堪薩斯、紐約等州是12歲;伊利諾伊州是14歲;德克薩斯州則沒有明確規定最低年齡。

必須指出,法律和規定只是一個最低線,如果家長把小孩獨自留在家裡還需考慮多方面因素,包括孩子的成熟程度,附近是否有負責的成年人在緊急情況下提供協助等等。

疏於照顧孩子可能喪失監護權

美國法律規定,父母有責任監護照看子女。如將子女單獨留在家中而發生意外,比如火災或者子女受傷,當地警察或者兒童權利機構人員可能登門拜訪。父母監護不周或疏於看護將被視為犯罪,嚴重的還要面臨刑期。學校老師、社會工作者或醫生如發現兒童受虐待等可疑情況,必須向有關機構報告,否則也有可能受到輕罪指控。

比如,紐約州規定,如果12歲以下的孩子獨自留在家中或其他地方無人看管,一旦被報警,孩子會被相關社會福利機構帶走,父母會被訴危害兒童安全罪。父母如想要回孩子,需經歷一系列官司。如果法庭判定父母缺乏監管能力,甚至可能剝奪父母對子女的監護權。

小孩獨自在家,家長需制定安全計劃

對在美國的家長來說,如果想把孩子單獨留在家中,一定要做好準備工作。在確定不違法的前提下,決定讓孩子在家獨處的家長需要製定出一份詳細的安全計劃,教導孩子一一學會,並且貫徹執行。比如和孩子討論可能出現的問題,演練各種可能狀況,有陌生人敲門該怎麼辦等等;還可以給孩子列一個電話號碼清單,方便孩子求助;也請鄰居定時查看孩子的情況;還可以參加學校和社會團體提供的培訓,教會孩子如何獨自在家。

加州嚴管兒童保護

根據橙縣兒童保護服務(O.C Child Protective Services)部門的統計顯示,兒童虐待和忽視問題在加州非常嚴重,2014年全國50萬起相關舉報其中約9萬個報告來自加州。橙縣地區自年初至4月期間有關部門就收到了13000多個舉報,受害人大多未滿12歲,其中亞裔兒童不超過5%。大部分案件是對兒童疏忽、身體虐待和性侵,其中疏忽案所佔比例最多,大約在所有案件中佔有三分之一的數量。

加州法律對虐待兒童的定義是,用故意的手段對孩子進行感情虐待、性虐待或忽視。不為孩子提供衣食住行的基本所需,疏於對兒童監護照料,讓低齡兒童獨處或無成人照管的環境(例如讓6歲及以下兒童單獨呆在無人看管的汽車裡)、不為孩子提供應有的醫療和教育等行為均有可能受到忽視或虐待指控。遺棄或忽視兒童的行為如果構成輕罪,最多罰款2000元,最高判處1年監禁,但是如果行為惡劣,讓孩子處於對他生命、身體或精神有危害的環境,最高可判處6年徒刑。

去年4月份,加州庫卡蒙格牧場(Rancho Cucamonga)的華裔母親,遭到警方逮捕並被控重罪。因為她將4歲的女兒獨自留在家,而自己卻與朋友前往聖地亞哥。

發現此事的鄰居艾米•科瑞特表示,自己9歲的兒子特納和他的朋友們聽到了這名被獨自留下的小女孩的哭聲。 “他們從窗戶往裡看,看到一個小女孩在大哭並拉扯自己的頭髮,看上去十分難過,所以他們就敲了門。”科瑞特說。這名小女孩打開了門,並告訴這群孩子她已經獨自在家待了幾個小時了,她還說她很想媽媽。

隨後社區辦公室報了警。聖貝納迪諾縣(san Bernardino County)警長發言人特雷莎•麥克馬洪(Teresa McMahon)表示,一名警員搜查了這棟住宅,找到了小女孩父親的聯繫方式。這名父親目前不在美國,他表示孩子的母親應當和孩子在一起。調查中警方還發現了一張字條,上面寫著孩子的吃飯和睡覺時間。科瑞特說,孩子自己根本拿不到食物。 “是其他孩子幫助她拿到了食物和水。”警方表示,孩子的母親,28歲的陳冰(音譯Bing Chen)在晚上10點左右回到家中。她通過翻譯告訴警察,她大概下午3點出門,和朋友一起去了聖地亞哥。

麥克馬洪說:“陳冰表示這種行為在中國是沒有問題的。留孩子一人在家,再寫張紙條指示她吃飯和睡覺的時間。”另一名鄰居珊莎•阿瑞瓦諾( Sasha Arevalo),同時也是三個孩子的母親,對此表示十分震驚。她說:“孩子這麼小,怎麼能自己準備食物?他們會自己使用廁所嗎?不,這樣的父母太糟糕了。”

陳冰隨後被拘留在西谷拘留中心(West Valley Detention Center),被控故意虐待兒童。她的女兒被送往兒童保護服務處看顧。法官基於被告被控罪情節嚴重,屬致孩童危險重罪,雖然孩童未受傷,法庭判處被告四年緩刑,並繳納數項罰金。緩刑兩年後,可據被告表現減為輕罪(misdemeanor),同時被告在服刑期間在一年內,要完成52個小時的預防虐待孩童輔導課,及做200小時小區服務義工。

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